The Flying Finns – kotimaiset menestyjät rallipoluilla

Suomalainen rallimenestys on vertaansa vailla. Huolimatta Ranskan nopeasta ja vakuuttavasta noususta ja monien ennätysten rikkomisesta, on Suomen asema pienenä maana rallikartalla merkittävä. Jo muista urheilulajeista tunnettu menestyvien suomalaisurheilijoiden nimitys Flying Finn eli lentävä suomalainen tuli 60-luvulla myös rallimaailmassa tutuksi.

Timo Mäkinen aloitti äitinsä Mini-autolla ja saavutti porras portaalta paremmat mahdollisuudet. 1965 Mäkinen voitti Monte Carlon rallin, jolloin Suomessa kytenyt ralli-innostus leimahti. Parhaiten Mäkinen muistetaan Jyväskylän suurajojen legendaarisen Ouninpohjan pikataipaleen ajamisesta 1967 Minillään konepelti tuulilasia vasten pystyssä kellottaen kolmanneksi nopeimman ajan.

Euroopan mestari Pauli Toivosen poika Henri Toivonen kilpaili yli kymmenen kauden ajan rallin maailman pääsarjassa World Rally Championship eli WRC-sarjassa. 80-luvulla pääsarjan B-ryhmässä autojen tekninen kehitys oli hyvin vapaata. Niinpä Henri Toivosenkin ura ja elämä päättyivät traagiseen onnettomuuteen Korsikan rallissa 1986.

70-luvun lopulla kansainvälisissä ralleissa aloittanut Juha Kankkunen alkoi 80-luvulla saavuttaa ensimmäisiä osakilpailuvoittoja sekä lopulta neljä maailmanmestaruutta. B-ryhmän tehokkaiden autojen poistuessa sarjasta Kankkusen kerrotaan letkauttaneen pärjäävänsä kyllä ilman 500 hevosvoimaa, mutta mainitsi sen kuitenkin olevan hieman ”kituuttamista”. Vuonna 1993 vuoden urheilijaksi valittu Kankkunen päätti aktiiviuransa maailmanmestaruussarjassa 2002 kilpaillen näin neljällä eri vuosikymmenellä WRC-sarjassa. Neste Oil Ralliin vuonna 2010 osallistunut Kankkunen palkittiin Abu Dhabi Spirit of the Rally -erikoispalkinnolla, joka nimisponsorinsa Abu Dhabin emiirikunnan toimesta jaetaan jokaisen MM-osakilpailun yhteydessä tunnustuksena. 51-vuotias veteraanin katsottiin edustavan autourheilun kaikkia parhaita puolia.

80-luvun lopulla tunnettiin myös nuori Tommi Mäkinen, joka 90-luvun alkupuolen tahkoi kotimaisia ja kansainvälisiä ralleja. Näillä näytöillä Mäkinen pääsi Mitsubishin tehdastalliin, jossa Mäkinen voittikin neljä perättäistä maailmanmestaruutta. Mestaruuteen 1998 päätösrallista piti selvitä säilyttäen johtoasema, mutta kilpailu päättyi alkuunsa keskeytykseen. Espanjalaista Carlos Sainzia pidettiin jo maailmanmestarina, mutta tämän auto oli lakannut toimimasta hyvin lähellä maalia. Pettynyt Mäkinen saa tv-haastattelussa puhelun veljeltään, joka kertoo Sainzin vaikeuksista ja näin ollen myös Mäkisen maailmanmestaruudesta. Mäkinen pääti uransa Subarulla palkintopallisijoitukseen Walesin RAC-rallissa vuonna 2003.

Niin ikään 80-luvun lopulta ralliautoillut Marcus Grönholm oli seuraava kotimainen rallitähti. 2000-luvun alun kaksi maailmanmestaruutta olisivat voineet saada jatkoa, mutta Peugeotin epävarma auto hidasti menestystä. Grönholm päätti MM-uransa sarjan kakkossijalla 2007 muutaman pisteen erolla Sébastien Loebiin.

Nykyään kansainvälisillä rallitaipaileilla mittelevät Jari-Matti Latvala sekä Mikko Hirvonen. Hirvonen on tunnetusti tasaisen varma suorittaja molempien saavuttaessa useita pistesijoja. Vedonlyöntisivusto Betsafen kertoimet moninkertaistavat jännityksen suomalaiskuljettajien haastaessa hallitsevaa maailmanmestaria.